من يأخذ يوروستار؟ لا أحد تقريبًا ، لأن الوباء يغذي أزمة السكك الحديدية

في وقت سابق من هذا الشهر ، قام ديفيد ألكسندر ليدوك بدحرج حقيبته على منصة شبه فارغة في محطة قطار Gare du Nord ومسح تذكرته عند الباب الدوار لركوب يوروستار الوحيد الذي يغادر في ذلك اليوم إلى لندن.

اعتاد السيد ليدوك التنقل بانتظام للعمل في واحد من 17 قطارًا من قطارات يوروستار عالية السرعة على الأقل والتي تعمل ذهابًا وإيابًا يوميًا ، من الصباح إلى الليل ، عبر نفق القناة تحت الماء الذي يربط بين بريطانيا وفرنسا.

كان محظوظًا بوجود قطار لأخذها.

قال السيد ليدوك ، الذي يعيش في لندن وقلص من التنقل إلى فرنسا لمقابلة العملاء ، “إنه أمر مقيد” ، حيث أن الانخفاض في عدد الركاب من الحجر الصحي الوطني يجبر شركة يوروستار على خفض الخدمات. “لكن عليك أن تتكيف.”

يوم الاثنين ، عام سيئ بالنسبة ليوروستار أصبح فجأة أسوأ. تم تعليق جميع الخدمات من لندن إلى باريس وبروكسل وأمستردام لمدة 48 ساعة على الأقل ، حيث حظرت الحكومات في القارة المسافرين من بريطانيا ، وهو إجراء احترازي حيث يحاول مسؤولو الصحة السيطرة على نوع جديد من فيروس كورونا الذي يجتاح أجزاء من إنجلترا. وقالت الشركة إن القطارات ستستمر في العمل من باريس إلى لندن.

Eurostar ، وسيلة السفر الأنيقة والسريعة التي تربط بين لندن وباريس وأمستردام ومدن أخرى ، هي ظل نفسها ، التي أصابها الوباء بالشلل. لقد اختفت ركابها تقريبًا ، وأصبحت مواردها المالية مهددة. وقالت إحدى نقاباتها إن أكثر من 90 في المائة من موظفيها تم إجازتهم.

تعكس مشاكلها صراعًا من أجل البقاء على قيد الحياة في جميع أنحاء صناعة القطارات الأوروبية ، حيث يستمر الوباء في قلب أعمال النقل. مثل شركات الطيران الأوروبية ، يواجه قطاع السكك الحديدية أسوأ أزمة في التاريخ الحديث.

انخفض عدد الركاب بنسبة 70 إلى 90 في المائة وسط عمليات الإغلاق ومتطلبات التباعد الاجتماعي ، مما دفع الصناعة نحو خسائر مذهلة بلغت 22 مليار يورو هذا العام ، وهو نفس الشيء المتوقع تقريبًا لشركات الطيران الأوروبية ، وفقًا لـ CER ، وهي مجموعة تجارية مقرها بروكسل تمثل الركاب و مشغلي قطارات الشحن. تم إيقاف تشغيل آلاف القطارات ، وعشرات الآلاف من العمال في إجازات مدعومة من الحكومة.

قال ليبور لوخمان ، المدير التنفيذي لـ CER: “إنه وضع استثنائي تمامًا”. وقال “لا يوجد مقارنة له ، ويمكن أن يؤدي وسيؤدي إلى إفلاس عدد من الشركات ، ما لم تكن هناك إرادة سياسية لمنعه”.

مع أكثر من تسعة مليارات مسافر و 1.6 مليار طن من الشحن يتم نقلها على مسارات تمتد من إسبانيا إلى السويد ، تعد قطارات أوروبا حيوية مثل الطائرات لنقل الأشخاص والبضائع عبر القارة.

ولكن حتى بعد الوباء ، يقول المحللون إن ممارسات العمل من المنزل ، والتواصل الاجتماعي عبر الإنترنت ، وزيادة التسوق عبر الإنترنت سيكون لها تأثير دائم على السفر بالسكك الحديدية من جميع الأنواع ، مما يترك الشركات المملوكة للقطاع الخاص مثل Eurostar والسكك الحديدية الحكومية بما في ذلك DeutscheBahn في ألمانيا و SNCF من فرنسا ، أكبر مساهم في Eurostar ، يكافح من أجل البقاء.

يحتاج الاتحاد الأوروبي إلى أن تظل الصناعة قابلة للحياة: فقد جعل النقل بالسكك الحديدية محورًا للاتفاقية الخضراء الأوروبية ، وهي سياسة بيئية تاريخية تهدف إلى جعل أوروبا أول قارة محايدة مناخياً بحلول عام 2050. وتتضمن الخطة مضاعفة السكك الحديدية عالية السرعة و حركة الشحن ، وتوسيع القطارات والمسارات التي تعمل بالطاقة الكهربائية لخفض انبعاثات الكربون.

ناشدت شركة Eurostar ، التي توظف 3000 شخص ومقرها الرئيسي في لندن ، الحكومتين البريطانية والفرنسية ، مشيرة إلى دورها كوسيلة سفر منخفضة الكربون ، بعد أن تلقت صناعة الطيران والسكك الحديدية العامة دعماً مالياً بالمليارات.

كتب الرئيس التنفيذي لشركة يوروستار ، جاك داماس ، في مقال افتتاحي: “هناك خطر من أن تُترك هذه الخدمة المميزة بالفشل”.

بصفتها مشغل قطارات مستقل ، فإن الشركة ليست مؤهلة للحصول على مساعدة مباشرة في بريطانيا ، لكنها تضغط على جبهات أخرى. تسعى يوروستار للإعفاء من ضرائب الأعمال البريطانية ، وخاصة الرسوم الباهظة التي تدفعها لاستخدام مسارات القطارات في بريطانيا ، والتي قال السيد لوخمان إنها قد تكلف أحيانًا عدة مئات من اليوروهات لكل ميل.

تحصل السكك الحديدية الحكومية على دعم بالمليارات. تلقت شركة SNCF ، التي تتكبد خسائر تصل إلى 5 مليارات يورو ، مع وجود جزء بسيط فقط من قطارات TGV عالية السرعة التي تعمل حاليًا ، ضخ رأس مال بقيمة 4 مليارات يورو من الحكومة الفرنسية يوم الثلاثاء. سيتم تعويض خسائر دويتشه بان المتوقعة البالغة 5.6 مليار يورو هذا العام بما يصل إلى 4 مليارات يورو في دعم السكك الحديدية من الحكومة الألمانية.

يواجه المشغلون المملوكون للقطاع الخاص الذين يعتمدون على المساهمين وإيصالات العملاء عقبات أكبر. قطعت شركات القطارات منخفضة التكلفة المبتدئة ، بما في ذلك Flixtrain في ألمانيا ، الخدمة وتواجه ضغوطًا مالية. تقدم Leo Express ، وهو منافس في جمهورية التشيك ، بطلب إفلاس في أكتوبر.

يوروستار هو الأكبر والأكثر شهرة بين المجموعة. مملوكة من قبل كونسورتيوم بما في ذلك SNCF ، التي تمتلك حصة 55 في المائة ، وكذلك شركات الاستثمار وشركة السكك الحديدية الوطنية البلجيكية ، كانت بالفعل تستعد لضربة محتملة للأعمال التجارية من قرار بريطانيا مغادرة الاتحاد الأوروبي ، والذي يدخل حيز التنفيذ رسميًا في 1 يناير.

لقد وجهت القيود الوبائية له ضربة أسرع. بعد تحقيق أرباح قياسية في عام 2019 ، عندما احتشد 11 مليون شخص في قطاراتها ، قالت يوروستار إنها الآن “تقاتل من أجل بقائها” بعد “الانهيار التام في الطلب” على السفر الدولي بالسكك الحديدية.

وانخفضت أعداد الركاب بنسبة 95 بالمئة منذ مارس آذار. وانخفضت الإيرادات بمقدار 340 مليون يورو في النصف الأول ، بانخفاض 61 في المائة عن العام الماضي. من ذروة تشغيل أكثر من 60 قطارًا في اليوم ، قطعت خدمة Eurostar خدمة ذهابًا وإيابًا يوميًا بين لندن وباريس ، وواحدة على طرق لندن – بروكسل وأمستردام.

حتى هذا الأسبوع ، كانت يوروستار تضيف مؤقتًا المزيد من القطارات اليومية قبل عطلة عيد الميلاد. مع خطط للعودة إلى جدول زمني مخفض في يناير.

سيعتمد تعليق الخدمة خارج لندن على ما إذا كانت الحكومات الأوروبية توافق على قبول المسافرين البريطانيين. وقالت الشركة يوم الإثنين “نحن ننتظر مزيدًا من التفاصيل من الحكومات بشأن القيود التي تتجاوز فترة الـ 48 ساعة الأولى هذه”.

حصلت يوروستار مؤخرًا على تمويل بأكثر من 200 مليون جنيه إسترليني من مساهميها ، لكن الأموال محدودة. وقالت متحدثة إن التوقعات لعام 2021 “لا تزال تشهد انخفاضًا كبيرًا في أعداد الركاب وخسارة في الإيرادات مما يمكن أن يحافظ على أعمالنا”.

النقابات ، التي عادة ما تحارب الإدارة ، تتماشى مع المديرين التنفيذيين في يوروستار في الضغط من أجل المساعدة الحكومية.

قال ميك لينش ، ممثل الاتحاد الوطني لعمال السكك الحديدية والبحرية والنقل ، الذي يمثل موظفي يوروستار في بريطانيا: “حتى اندلعت شركة كوفيد ، كان لدينا عمل في ازدهار”. وقال “الآن ، نتطلع إلى 5 في المائة من الإيرادات السابقة والركاب في يوم جيد”. قال: “لا يمكن لأي عمل أن يعمل على ذلك”.

حتى بعد طرح لقاح ، تواجه شركات السكك الحديدية الكبرى في أوروبا فترة انتقالية غير مستقرة. قالت ماريا لينين ، مؤسسة SCI Verkehr ، وهي شركة استشارية لصناعة السكك الحديدية مقرها هامبورغ ، إن التحول الكامل لمشغلي السكك الحديدية للركاب أمر غير مرجح قبل 2023 أو 2024 ، وحتى ذلك سيعتمد على الدعم الحكومي.

بينما تخطط الصناعة للتعافي بعد الوباء ، يقول المحللون إنها ستحتاج إلى إلهام ولاء جديد للركاب ، جزئيًا عن طريق الترويج للقطارات كوسيلة بيئية للسفر مع تحرك أوروبا نحو مستقبل أكثر خضرة.

تقوم الشركات أيضًا بمراجعة نماذج التسعير التي كانت تعمل بشكل جيد عندما اندفع رجال الأعمال التنفيذيون والسياح الذين يأخذون صور سيلفي إلى عواصم أوروبا ، لكنها أقل قابلية للتطبيق حيث أن الركود الناجم عن الوباء يقلل من القدرة الشرائية للمستهلكين.

مع عدد أقل من القطارات ، ارتفعت أسعار التذاكر أحيانًا إلى مستويات فلكية دفعت حتى المسافرين المهتمين بالبيئة إلى البحث عن رحلات جوية أرخص بنسبة 75 في المائة.

دفع السيد ليدوك ، وهو مستشار صناعي للشركات الناشئة البريطانية والفرنسية ، حوالي 400 يورو (حوالي 485 دولارًا أمريكيًا) مقابل تذكرة ذهاب وإياب ، أي حوالي ضعف الأجرة العادية. قال إنه دفعها لأن الرحلة كانت من أجل العمل. ولكن بينما يخطط للسفر في عطلة إلى فرنسا مع زوجته وابنته ، فإنه يفكر فيما إذا كان سيأخذ شركة طيران إيزي جيت ، بعد أن أدرك أن تذاكر القطار لعائلته قد تكلف ما يقرب من 1000 يورو.

وقال: “إذا بقيت أسعار يوروستار في طبقة الستراتوسفير ، فلن أتردد في بدء ركوب الطائرة ، حتى لو كانت أكثر إرهاقًا وأطول وأكثر تلويثًا”.

حتى عندما يتم رفع الحجر الصحي ، قد لا يستخدم الناس القطارات بشكل متكرر ، بما في ذلك المسافرين من رجال الأعمال المربحين الذين لم يفكروا في التنقل على Eurostar إلى باريس لحضور اجتماع ، ثم العودة لتناول العشاء في سوهو في ذلك المساء. سيكون بعض الدراجين قد تخلى عن القطار للسيارات. في المناطق الحضرية ، قد يتجه المسافرون بشكل متزايد إلى الدراجات للسفر لمسافات قصيرة.

ومع ذلك ، من غير المرجح أن يقضي الوباء على علاقة حب أوروبا بالقطارات. قالت السيدة لينين من SCI Verkehr ، من المحتمل أن ينجذب الناس مرة أخرى إلى سلوكهم القديم في التنقل مع تلاشي الوباء.

قالت: “لكن القطارات ستكون أقل امتلاءً”.

ساهمت أنتونيلا فرانشيني في إعداد التقارير من باريس.